Cuando prescribe un delito penal

Ejemplos de prescripción

La prescripción es una ley que prohíbe a los fiscales acusar a alguien de un delito cometido hace más de un número determinado de años. El objetivo principal de estas leyes es garantizar que las condenas se basen en pruebas (físicas o de testigos) que no se hayan deteriorado con el tiempo. Una vez transcurrido el plazo, el delito ya no puede ser perseguido, lo que significa que la persona acusada es esencialmente libre.

No todos los delitos prescriben. El asesinato, por ejemplo, no tiene ninguna, lo que significa que un asesino puede ser llevado ante la justicia incluso muchas décadas después. Algunos estados tampoco tienen plazos de prescripción para otros tipos de delitos, como los delitos sexuales o los cargos de terrorismo. Colorado no tiene plazo de prescripción para la traición. California no la tiene para la malversación de fondos públicos.

Algunos estados clasifican sus delitos en categorías a estos efectos. En Indiana, por ejemplo, los delitos de nivel 3 tienen un plazo de prescripción de cinco años. Esto hace que sea necesario buscar qué delitos se consideran de Nivel 3.

Prescripción del delito

La mayoría de las veces una persona es arrestada muy poco tiempo después de cometer un delito. Esa persona es acusada de un delito, contrata a un abogado y comienza a defender su caso. En algunos casos, el sistema de justicia no funciona tan rápidamente. Hay muchas razones para que una persona no sea acusada como se ha descrito anteriormente. Puede que las fuerzas del orden no descubran que se ha cometido el delito; puede que falten algunas pruebas del delito o que estén esperando a volver del laboratorio de criminalística; puede que la oficina del fiscal no pueda procesar el papeleo con la suficiente rapidez. En resumen, a veces una persona que ha cometido un delito o ha sido acusada de cometer un delito puede encontrarse preguntando: “¿Cuánto tiempo tienen para acusarme de un delito?”.

Para responder a esta pregunta, hay que mirar la ley y saber en general de qué delito se le puede acusar.  Para la mayoría de los delitos, el Estado pierde la facultad de acusarle de un delito 5 años después de que se haya cometido el delito. Como en la mayoría de las facetas de la ley hay excepciones, aquí hay algunas.

Significado de la prescripción

Cuando transcurre el tiempo especificado en una ley de prescripción, una demanda puede dejar de presentarse o, si se presenta, puede ser objeto de desestimación si se plantea la defensa contra esa demanda de que ha prescrito por haberse presentado después del período de prescripción. Cuando un caso penal prescribe, los tribunales dejan de ser competentes. La mayoría de los delitos que prescriben se distinguen de los delitos graves porque estas demandas pueden presentarse en cualquier momento[2].

En los sistemas de derecho civil, estas disposiciones suelen formar parte de sus códigos civiles o penales. La causa de la acción dicta el plazo de prescripción, que puede reducirse (o ampliarse) para garantizar un juicio justo[3] La intención de estas leyes es facilitar la resolución dentro de un plazo “razonable”[4] La cantidad de tiempo que se considera “razonable” varía de un país a otro[5][6] En Estados Unidos, puede variar de un estado a otro[5] Dentro de los países, el plazo de prescripción puede variar de una acción civil o penal a otra. Algunos países no tienen ningún tipo de prescripción.

Cuánto dura la prescripción

La ley de caducidad es distinta de la ley de prescripción, aunque sus efectos son muy similares[2] Los plazos impuestos por la ley de caducidad se aplican de forma mucho más estricta que los de la ley de prescripción. A diferencia de la prescripción, la ley de caducidad “está concebida para prohibir las acciones después de que haya transcurrido un período de tiempo determinado desde que se produjo algún hecho distinto del perjuicio que dio lugar a la reclamación”[3][4].

En términos sencillos, un plazo de prescripción puede empezar a correr en una fecha distinta a la de la presunta acción u omisión ilícita, o puede prorrogarse en función de factores que retrasen el descubrimiento razonable de un perjuicio o la capacidad del demandante para emprender acciones, mientras que una prescripción se activa con la realización de un acto y no suele estar sujeta a prórrogas o excepciones. Por ejemplo, muchos estados de EE.UU. tienen leyes que establecen que cuando un proyecto de construcción está “sustancialmente terminado”, lo que significa que sólo quedan los elementos de una “lista de tareas”, el plazo de prescripción comienza a correr para las reclamaciones relacionadas con el diseño o la construcción defectuosos.